miércoles, 3 de mayo de 2017

El Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort

El Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort son términos astronómicos que veremos frecuentemente en los artículos científicos relacionados con la búsqueda del Noveno Planeta, por lo que consideramos necesario explicarlos con algún detalle.

El Cinturón de Kuiper (Kuiper Belt)
Es una región circular que orbita el Sol, más allá del planeta Neptuno, a una distancia entre 30 y 55 U.A. aproximadamente. Su existencia fue propuesta en 1951 por el astrónomo norteamericano, Gerard Kuiper, como explicación de por qué no había planetas gigantes después de Neptuno y como posible origen de los cometas de corto período.
1 U.A. = distancia Sol-Tierra, ~150 millones Km.
Es un disco con una enorme población de cuerpos helados y cometas de diferentes tamaños, restos del disco protoplanetario del sistema solar. Su existencia fue confirmada en 1992 con el descubrimiento del primer objeto del Cinturón de Kuiper, (Kuiper Belt Object, KBO) por un equipo de  astrónomos de la Universidad de Hawai. La detección de dichos objetos es difícil porque son apenas perceptibles y se desplazan con gran lentitud. Tardan siglos en completar una órbita en torno al Sol.

Son ya más de 1.000 de estos KBO que han sido observados al día de hoy y tienen un tamaño entre 100 y 1.000 kilómetros de diámetro. Muchos astrónomos consideran a Plutón, rebajado a la calificación de "planeta enano", como uno de estos cuerpos. Los últimos cálculos de la NASA estiman una población de cientos de miles de cuerpos helados de más de 100Km de diámetro y un billón o más de cometas

El Acantilado de Kuiper
El acantilado de Kuiper es el nombre que le dan los científicos a la parte más alejada del Cinturón de Kuiper. Es una incógnita que ha existido durante años. La densidad de objetos en el Cinturón de Kuiper decrece drásticamente, de ahí su nombre de "acantilado". Se pasa del sinfín de rocas espaciales que orbitan en el Cinturón a prácticamente la nada. Un vacío casi total.

A falta de observaciones fidedignas, algunos especulan con que podría existir un Noveno Planeta/Planeta X, aún por descubrir, de tamaño considerable y que ha sido buscado sin resultado alguno durante un siglo. La fuerza de gravedad de este astro habría limpiado de asteroides toda la zona, bien atrayéndolos hacía sí o empujándolos hacia al espacio exterior o en dirección al interior del Sistema Solar.

El Disco Disperso, (Scattered Disk)
Es una región del sistema solar cuya parte más interna se solapa con el Cinturón de Kuiper (a 30 UA del Sol) hasta una distancia desconocida, que podría ser de unos cuantos cientos de UA (hasta ahora 460). Se le puede considerar como una región intermedia entre el Cinturón de Kuiper y la más lejana Nube de Oort.

Esta zona contiene por un número incierto de cuerpos celestes (de momento se han descubierto unos 90) conocidos con el nombre de "Objetos Dispersos", o simplemente "Objetos del Disco Disperso" (en inglés "Scattered-disk Objects" o SDO). Son cuerpos helados, algunos de más de 1.000 km de diámetro, el primero de los cuales fue descubierto el año 1995. El miembro más grande del grupo es el planeta enano Eris, descubierto en 2005.

La Nube de Oort (Oort Cloud)
Es una zona esférica de objetos estelares hipotética, es decir, no observada directamente. Sus dimensiones no están muy definidas, se extendería  entre 50.000 y 200.000 UA (0.8 y 3.2 años-luz) desde el Sol. La nube se cree que está compuesto por dos regiones – una exterior esférica Nube de Oort de 20.000 – 50.000 UA  y el disco interior (Nube de Hills)  de 2.000 – 20.000 UA.
 Crédito imagen: Wikichicos
 La Nube de Oort exterior puede tener miles de millones de objetos de más de 1 km  y miles de millones que miden 20 kilómetros  de diámetro. Su masa total no se sabe, pero – suponiendo que el cometa Halley es una representación típica de los objetos exteriores - la Nube de Oort tendría la masa combinada de aproximadamente cinco Tierras.
 Crédito imagen: NASA, JPL
 De los componentes de esta Nube de Oort sólo tenemos evidencia de cuatro posibles miembros: (90377) Sedna, 2000 CR105, 2006 SQ372, y 2008 KV42, todos ellos en la Nube de Oort interior. El 26 de marzo de 2014 se anunció el descubrimiento de un nuevo objeto, que sería el segundo más grande de la Nube tras Sedna, identificado como 2012 VP113.


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