viernes, 12 de mayo de 2017

La NASA invita a buscar al Noveno Planeta

El pasado 15 de febrero de 2017, la NASA y la Universidad de Berkeley (California), junto con otras entidades colaboradoras (*), lanzaron un proyecto público de búsqueda del Noveno Planeta y de nuevas estrellas enanas marrones.

A través de un nuevo sitio web llamado Backyard Worlds: Planet 9, cualquier persona puede ahora ayudar a buscar objetos más allá de la órbita de nuestro planeta más lejano, Neptuno, viendo películas breves de "flipbook" realizadas a partir de imágenes capturadas por el satélite Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE). Un punto débil visto moviéndose a través de estrellas de fondo podría ser un planeta nuevo y distante orbitando el sol o una enana marrón cercana.

Las imágenes infrarrojas del satélite infrarrojo WISE cubren todo el cielo unas seis veces. Esto ha permitido a los astrónomos buscar en las imágenes objetos débiles y brillantes que cambian de posición a lo largo del tiempo, lo que significa que están relativamente cerca de la Tierra. Los objetos que producen su propio débil resplandor infrarrojo tendrían que ser grandes planetas del tamaño de Neptuno o enanas marrones, que son ligeramente más pequeñas que las estrellas.

El investigador postdoctoral de la UC Berkeley, Aaron Meisner, un físico que se especializa en el análisis de imágenes WISE, ha automatizado la búsqueda usando computadoras, pero se ha unido a la idea del astrónomo de la NASA, Marc Kuchner, para pedir al público que mire los millones de imágenes WISE.

"Las búsquedas automatizadas no funcionan bien en algunas regiones del cielo, como en el plano de la galaxia Vía Láctea, porque hay demasiadas estrellas, lo que confunde al algoritmo de búsqueda", dijo Aaron Meisner, quien el mes pasado publicó los resultados de una búsqueda automatizada del 5% de los datos WISE, que no reveló nuevos objetos. "Voluntarios online utilizando la poderosa capacidad del cerebro humano para reconocer el movimiento pueden ser más afortunados", dijo.

"Backyard Worlds: Planet 9" tiene el potencial para hacer descubrimientos que se dan una vez en un siglo, y es emocionante pensar que podrían ser detectados primero por un ciudadano científico", agregó Meisner.
 "Hay poco más de cuatro años luz entre Neptuno, el planeta más lejano conocido en nuestro sistema solar, y Proxima Centauri, la estrella más cercana, y gran parte de este vasto territorio es inexplorado", dijo Marc Kuchner, investigador principal y astrofísico de la NASA Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland. "Porque hay tan poca luz del Sol, que incluso los objetos grandes en esa región apenas brillan en luz visible. Pero, buscando en el infrarrojo, WISE puede haber fotografiado objetos que, de otro modo, habríamos perdido."

Las imágenes de WISE ya han presentado centenares de enanas marrones desconocidas anteriormente, incluyendo el tercer y cuarto vecinos conocidos más cercanos del sol. Kuchner espera que la búsqueda Backyard Worlds descubra un nuevo vecino más cercano a nuestro sol.

"Hemos procesado previamente los datos WISE que estamos presentando a los ciudadanos científicos de tal manera que incluso los objetos móviles más débiles pueden ser detectados, dándonos una ventaja sobre todas las búsquedas anteriores", dijo Meisner. Los objetos en movimiento marcados por los participantes serán priorizados por el equipo científico para observaciones de seguimiento posteriores por los astrónomos profesionales. Los participantes compartirán el crédito por sus descubrimientos en cualquier publicación científica que resulte del proyecto.



(*) Backyard Worlds: Planet 9 es una colaboración entre la NASA, UC Berkeley, el Museo Americano de Historia Natural en Nueva York, la Universidad Estatal de Arizona, el Space Telescope Science Institute en Baltimore y Zooniverse, una colaboración de científicos, desarrolladores de software y educadores que desarrollan colectivamente y gestionan proyectos de ciudadanía científica en Internet.


Esta iniciativa de la NASA de involucrar al público en general en la búsqueda del Noveno Planeta/Planeta X/¿Hercólubus?, sigue el mismo camino que ya hiciera, meses atrás, la Universidad Nacional de Australia y que ya hemos comentado en este blog. La cantidad y calidad de los investigadores y organizaciones científicas que continuamente se están uniendo a la búsqueda del Planeta 9, demuestra la seriedad e importancia que se le está dando a este tema...que cada vez se parece más a lo expuesto por V.M. Rabolú en su libro "Hercólubus o Planeta Rojo", al que se le tachaba de "fantasioso y sin base científica".

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